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作者:徐業良(2007-03-12);推薦:徐業良(2007-03-12)
附註:本文發表於汽車購買指南雜誌,2007年四月號,史丹福專欄。

飛行汽車!

剛剛放完歷史上最長的年假。過年出遊時您可能經歷過這個場景,開著車坐在一個幾乎完全停止的車陣當中,往前往後看,頭尾相接的車子綿延成一條看不見盡頭的車河…

這時候除了無奈地生悶氣之外,您有沒有做過這樣的白日夢,扳動一個開關,您的車子從車河中起飛,在眾多駕駛人羨慕的目光中,騰空在所有車子、道路之上,擺脫車河和瀝青道路,快速到達目的地,再瀟灑地降落…

我可是常常作這樣的白日夢,因此前幾個禮拜看到電視新聞關於「飛行汽車(flying car)」的報導,覺得異常興奮。

飛機和大量生產的汽車是二十世紀兩項偉大的發明,改變了人類生活的方式,一般大眾都買得起汽車,生活、工作都更便捷,飛機更是大幅減少了人們長途旅行的時間。而在二十一世紀,也許我們會看到許多駕駛人的夢想成真,汽車和飛機融合成為可以飛天的汽車,從您的車庫開出就可以起飛!

人類真正飛上天空的歷史並不長,1903年萊特兄弟的第一架飛機在北卡羅來那州的平原上起飛,從那時開始,飛機和飛行汽車便是人類在飛行機器開發上兩種不同的思考方向。飛機的概念是一個專為飛行設計的機器,從有特殊設施的機場起飛、降落,行駛特定的高空航線,並接受特殊的空中交通管制等;飛行汽車的概念則主要是一部汽車,但必要時可以飛起來,所以英文常常叫做“dualmode vehicle”,雙模式汽車,基本想法上是比較個人化的飛行器,作低空、短程飛行,並不需要在有特殊設施的機場起飛、降落,交通管理及交通安全相關規定,呃,還沒想到。

從萊特兄弟到今天一百年零四年下來,飛機工業已經完整而成熟,飛行汽車卻還沒能真正起步,當中的原因首先當然是讓汽車飛天技術上的挑戰,第二則是汽車一旦飛天之後可能帶來的管理與安全問題。

和飛機比較,飛行汽車技術面的考慮其實更難一些,要把飛機和汽車兩項非常不同的交通工具結合在一起,您很可能得到的是差勁的飛機和差勁的汽車。然而從萊特兄弟之後發明家們在飛行汽車技術開發的嘗試上,也從來沒有間斷過,在美國專利局曾經有八十個各種不同的飛行汽車的專利提出申請,不過您知道,專利常常只是一些新奇的想法或概念,在這八十個飛行汽車的專利中,大部分的汽車並沒有真正飛上天。許多關於飛行汽車的資料,都共同認可以下幾部是早期發展中比較有代表性的飛行汽車,也為大家簡介伊下飛行汽車發展的歷史。

1917年,Glenn Curtiss這位被尊稱為“飛行汽車之父”的發明家,首次嘗試設計出一種地面、天空兩用的交通工具,英文名字也從汽車(automobile)和飛機(airplane)兩個字各取了一半,就叫做“Autoplane”。這部鋁製的Autoplane飛行的構想還是比較像固定機翼式的飛機,有3個寬40英尺(12.2公尺)的機翼,由車尾一個四葉片的螺旋槳推進。根據記載Autoplane從來沒有真正飛起來,只是“作了幾個跳躍(manage a few short hops)”,帶著40英尺寬的機翼,要當作車子開上路恐怕也是困難重重。

在飛行汽車領域上第二位常被提到的發明家,是1937年這位叫做Waldo Waterman的先生。飛行汽車的英文名字取得都頗有創意,Waterman先生這部飛行汽車把“Arrow”“Automobile”這兩個字合起來,成為“Arrowbile”。這部飛行汽車的概念和1917年的Autoplane有點兒相似,也有機翼設計,但是在馬路上行駛時機翼可以拆卸下來,算是有些進步,螺旋槳推進器也是裝置在飛行汽車尾部,由一具100匹馬力的引擎趨動。Arrowbile最後有沒有飛起來,相關文件中沒有明確記載,確定的是Arrowbile的開發由於缺乏基金而最終胎死腹中。

1940年代有好幾部飛行汽車陸陸續續登場,1946Robert Fulton這位先生開發了一部名為“Airphibian”的飛行汽車,這部飛行汽車的基本想法,是要「在五分鐘之內把伊架飛機便成汽車」,把機翼、尾翼拆掉,飛行用的螺旋槳葉隱藏起來等等。Airphibian很重要的成就,是這是第一部獲得美國民用航空局(Civil Aeronautics Administration),也就是現在聯邦航空局(Federal Aviation Administration, FAA)的前身,正式認可的飛行汽車。Airphibian配備150馬力、6缸的引擎,在路面上行駛時速是50英里,飛行時速可以達到120英里。Airphibian雖然算是成功的設計,但是Fulton先生仍然沒能找到資金進行生產,市場似乎興趣缺缺。

1940年代還曾經有一部叫做ConcAirCar的飛行汽車,是一部加裝了翅膀的雙門轎車,一公升汽油可以飛45英里(72公里),不幸的是第三次試飛便墜毀了。另外還有一部由加拿大和英國軍方合力開發的Avrocar飛行汽車,外形像是飛碟,當初設計的目的是希望從戰場上快速地移動軍隊。

早期最知名且最成功的一部飛行汽車,應該是Moulton Taylor先生開發的“Aerocar”Aerocar是受到Airphibian的啟發,在陸上行駛時Aerocar像是拖車一樣拖著翅膀和尾部推進器,要起飛時也能迅速改裝。Aerocar在陸上行駛速度可達60英里,飛行時速可達110英里1949年公開的Aerocar1956年也獲得美國聯邦航空局認可,迄今FAA總共就只承認過AirphibianAerocar兩部飛行汽車。Aerocar一度和某公司簽下了量產500台的合約,但是Taylor先生找不到那麼多買主,量產計劃又告中止。

扯了那麼多歷史,飛行汽車現在發展狀況又如何呢?

早期發展的這些飛行汽車都需要有飛機翅膀,似乎對飛行汽車的實用性和市場接受上有很大影響,您知道,駕駛人渴望的是像科幻電影「回到未來」中的飛行汽車,在道路上行駛、起飛-降落、再繼續行駛,完全不需要改裝。現代飛行汽車的開發,也從早期定翼機的改唸轉變成旋翼機(就是直升機)的概念,捨棄了麻煩的機翼。

有這麼一位飛行汽車的狂熱者Paul Moller先生,花了四十年的時間和數百萬美元的資金,嘗試開發他的“Skycar”飛行汽車。Skycar便是採用直升機的概念,1965Moller先生展示的第一版Skycar XM-2,便是能直接從地面升起,但是飛不到任何地方去。40年後Moller先生的最新作品Skycar M400,能夠在很小空間內垂直起飛降落,最高時速可以達到400英里,飛行範圍為900英里,可以吃汽油、柴油、酒精、天然氣等等燃料。

Skycar飛行時是由八具螺旋槳引擎驅動,左右對稱地裝置在四個圓形金屬殼推進器中,每個推進器有兩具螺旋槳引擎,其中一具失效時仍能正常起降、飛行。Skycar垂直起降時可提供高達720匹馬力的動力,飛行時完全是以電腦及GPS衛星定位控制,Moller構思的使用情境是,「從自家車庫駕駛飛行汽車出來,開到附近的飛行汽車起降場,在車上電腦中輸入目的地,自動駕駛系統會直接把你送達目的地附近的起降場,您再開著車抵達目的地」。當有意外發生時,Skycar內外都有安全氣囊和降落傘,以保護駕駛人和其他大眾的安全。Skycar已經非常接近量產,原型車的製造成本在一百萬美金左右,但是Moller先生估計量產時Skycar價格可以降低到六萬美金,比許多高級轎車還便宜。

美國另一家公司MACRO Industries也在緊鑼密鼓地開發名為SkyRider X2R的飛行汽車,這部飛行汽車車體採用雙座跑車設計,整體概念和Skycar非常接近,能夠垂直起降、完全以GPS及電腦控制等等。目前MACRO公司也在積極開發5座和7座的SkyRider,目標都是能停入一般車主的車庫裡,但是目前還沒有看到SkyRider的量產時程規劃。以色列公司Urban Aeronautics也再開發一部垂直起降的飛行汽車CityHawk,外型大約是一部小轎車大小,飛行時速在90100英里

飛行汽車的這些發展,看起來越來越真實,不知道您聽起來覺得很興奮還是,很危險?!

興奮的是,開車從二度空間進入三度空間,塞車將成為上個世紀的事,飛行速度又比車行速度快得多,人們居住、工作、旅行都更加自由、便捷。

危險的是,二度空間的道路駕駛,有固定路線和行進方向,有完整的交通號誌、交通規則,和許多防止車禍意外的道路設計。駕駛進入三維空間後,沒有一定飛行路線和方向,沒有紅綠燈(或交通警察),很難想像如何訂定完整空中交通法規,除了要防止飛行汽車在空中互相碰撞外,還要擔心飛行汽車撞到建築物,或飛行汽車墜落撞擊路面行人。

看到許多文章嚴詞批評飛天汽車的構想,特別是安全問題,認為在這些安全考慮沒有完全解決之前,決不能輕易讓飛行汽車上路(或上天)。

飛行汽車的夢想真的會實現嗎?您仰望著藍天…